顶级捕食者的神秘消亡-德克萨斯州南部的古老居民“熊狗”去哪了?
榕榕  发布于:2016/10/13

一项新研究显示,30年前在德克萨斯州西南部发现的碎片化石属于一群奇怪的灭绝动物,他们被称为“熊狗”。虽然只有奇瓦瓦的大小,但是当成千上万年前他们第一次出现时,这些食肉哺乳动物已经进化成为生态系统中的顶级捕食者。研究还表明,熊狗可能起源于北美的一部分,这可能是集团进化的热点地区。

 

科学上称熊狗为半犬,之所以这样命名是源于他们一般相似于现代熊和狗,特别是他们的体型和身姿,但事实上他们与这些血统关系不大。伊利诺伊州芝加哥自然历史博物馆的脊椎动物古生物学家Susumu Tomiya说,大约4000万年前时半犬首次出现,当时狗和熊都没有进化。他们中的第一个已知物种的重量只有几公斤,但是数百万年以后,种系扩大到狐狸,狼群,甚至熊大小,他们都是肉食者。目前还不清楚半犬何时何地演化,但显然他们生活在北美,亚洲和欧洲,Tomiya说。

 

某天,当Tomiya走过田野博物馆的收藏品区时,发现了一个小的食肉动物的化石,他认为这可能是一个无法识别的半犬。因此,他和纽约州立大学布法罗的脊椎动物古生物学家Jack Tseng仔细观察了该标本,以及在德克萨斯州西南部的埃尔帕索东南约300公里处发现的另一个类似的标本。这些约3700万或3800万年的化石,最早描述见于1986年。其中一个生物,只有一个8厘米长的头骨,几个残缺的牙齿,可能重约2.3公斤(5磅),大约是奇瓦瓦的大小。另一个动物,根据其头骨的大小,判断其略大,可能是一个家猫平均的大小,Tomiya说。

 

早期对这些化石的分析只考虑了它们的外部特征,鉴于遗骸零碎,古生物学家只能说这些生物是某种类型的食肉动物。但是TomiyaTseng的新研究中使用了x射线进行详细3D扫描观察到了化石内部特征。这些结果揭示了他们头骨基部血管通道的不同模式,故将这些生物识别为两性细胞,其成为谱系中已知的最古老的成员,今天研究人员在英国皇家学会开放科学网上报道。这两个生物都被重命名,以反映他们在哺乳动物家族树上的改良作用,Tomiya说。研究人员把较小的半犬归入一个新的属,Gustafsonia(一个令人尊敬的古生物学家,其研究这个地区的化石)。他们把猫大小的熊归入另一个新属Angelarctocyon,用希腊语翻译为“信使熊狗”。

 

芝加哥大学的脊椎动物古生物学家Zhe-Xi Luo说,新研究是“一个高雅的研究”,使用了前几代古生物学家没有使用的工具。他指出,德克萨斯州的生物“现在被认为是半犬以前失去的表兄弟”,他同时注意到,当时北美洲南部已知的熊狗具有多样性。

 

另一个早期半犬的化石已经从欧洲稍早的岩石中发掘出来。但是,新的化石清楚地表明,北美南部是这些生物进化的热点地区,在他们早期历史中已发现六个物种,加州洛杉矶自然历史博物馆的脊椎动物古生物学家王晓明说。

 

不清楚几百万年前为什么半犬最终消亡,罗说。但也许它们必须与今天的猫和狗的祖先和亲近的表兄弟竞争,他表示。这些生物,像他们生活在现代的亲戚一样,靠脚趾行走,更适合奔跑和追逐猎物。但是,大多数情况下,半犬像多数现代熊是平足食肉动物。熊狗在地球上最后的日子,地球的气候变得更冷更干燥,许多生态系统中森林更少更开化-这不是一个相对缓慢的过程,他们不像半犬一样是相对专业的肉食者,罗说。



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